英特尔尝试在数据中心业务中击退对手

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  英特尔的数据中心业务占据了95%以上的市场份额,长期以来看起来都是无懈可击的。但随着英伟达继续与10纳米技术和竞争者斗争,如英伟达(Nvidia)和AMD等竞争对手展开竞争,该公司似乎越来越容易受到冲击,因为这些技术可能会抹杀其制造领先地位,或者至少会削弱其重要性。

  英特尔仍在制造基于14纳米技术的服务器芯片,因为10纳米工艺有一些缺陷。这可能为AMD通过基于7纳米技术的芯片进入打开市场大门。英特尔还面临着被英伟达边缘化的风险,英伟达在转向人工智能的速度更快。

  这一威胁加大了英特尔下一任首席执行官面临的挑战。在布莱恩•克兰尼克(Brian Krzanich)因与一名下属的关系而被解雇后,他将接替这一职位。在危机和幽灵事件之后,该公司正试图重建与客户的友好关系。英特尔还在努力应对图形芯片和其他加速器的增长。这些加速器从英特尔的Xeon处理器手中接管了人工智能和其他任务。

  尽管英特尔在过去几年一直在努力解决这些问题,但数据中心业务副总裁兼总经理纳文•谢诺伊(Navin Shenoy)上周在英特尔位于加州圣克拉拉的总部发表演讲时,描绘了一幅对公司未来更为有利的前景。他说:“我不会和顾客谈论纳米。”“客户关心在他们的工作负载上交付的系统性能。”

  近年来,英特尔已采取措施表明,随着时间的推移,它可以通过对产品进行微小而重大的改变来继续增长。该公司成立于50多年前,不仅专注于在其芯片上蚀刻更多的晶体管,还专注于在芯片周围蚀刻内存和其他芯片。而且它越来越多地使用软件来缩小与英伟达的人工智能差距。

  这代表着英特尔的新常态。该公司表示,在可预见的未来,将每年推出新一代服务器芯片,并在年底前与Cascade Lake合作。这些芯片经过重新设计,以防止熔毁和幽灵般的漏洞,着眼于消除与软件补丁相关的性能损失。

  英特尔对其制造领先地位的不当处理可能导致客户流失。AMD基于7纳米技术的服务器芯片在英特尔发布基于10纳米技术的处理器之前的一年多时间里就可以使用了。许多行业分析师预计,AMD将窃取数据中心的市场份额,削弱英特尔的主导地位和盈利能力。

  尽管英特尔已经准备好把客户拱手让给它的竞争对手,并且已经承认它可能会失去20%的市场份额,但这家公司仍然是一台赚钱的机器。过去一年,数据中心业务的营收为212亿美元,来自昂贵的服务器芯片,每个芯片的成本高达数千美元。利润约为106亿美元,超过了AMD去年65亿美元的收入。

  当英特尔的管理层摆出一副勇敢的面孔——“我们有信心在2019年保持我们的业绩领先地位,”Shenoy说——股东们正为其制造困境而担忧。上个月,英特尔说,数据中心最近一个季度的收入比去年增长26%,达到55亿美元。但这一结果仍低于华尔街的预期,导致股价下跌逾5%。一些分析人士说,这仍然太高。

  英特尔正依赖对数据中心的销售来抵消个人电脑市场的放缓。另一方面,Shenoy表示,英特尔服务器硬件市场的增长速度比他预期的要快,从先前估计的700亿美元增长到900亿美元。此外,英特尔数据中心的销售额今年增长了5%以上,而此前四年的平均降幅略有下降。

  英特尔进军人工智能(人工智能通常在云端运行)的努力,提升了其性能。近年来,英特尔加强了其服务器芯片,以更好地处理训练和推理任务。谢诺伊说,去年Xeon处理器用于人工智能工作的销售额超过10亿美元。他补充称:“性能上的阶梯式提升为我们带来了有意义的商业影响。”

  英特尔此前从未披露过自己在人工智能芯片市场的地位,目前该市场由英伟达(Nvidia)主导。该公司预计,到2022年,市场规模将从25亿美元增至100亿美元。令英特尔业务复杂化的是,包括谷歌和Facebook在内的客户正在为人工智能模型的训练和运行打造定制芯片。这可能会使英特尔沦为配角。

  近年来,该公司表现出了适应日益激烈的数据中心竞争的意愿。去年,英特尔成立了一个专注于人工智能的新部门,由Nervana Systems的创始人、前首席执行官纳维恩•拉奥(Naveen Rao)领导。该公司计划在2019年发布一款定制的神经网络处理器,名为Spring Lake。英特尔还开发了一种名为nGraph的软件工具,它允许在任何英特尔处理器上使用TensorFlow或任何其他机器学习环境。

  英特尔表示,Cascade Lake将引入新的可变长度神经网络指令,这种指令可用于识别照片中的人脸,并比目前的Skylake芯片更快地处理其他8位推理任务。该公司表示,Cooper Lake将支持通过降低精度、加快训练速度,将32位浮点数压缩为16位的新技术。但英特尔的芯片似乎仍不太可能比英伟达更快地应对培训。

  该公司正在策划其他变革。英特尔正在卡斯克德湖(Cascade Lake)和库珀湖(Cooper Lake)建造内存控制器,以支持基于该公司3D XPoint技术的Optane持久化存储技术,该技术可以挑战DRAM作为服务器主存的地位。尽管这些芯片速度较慢,但它们可以存储更多的信息,而且与DRAM不同的是,它们可以在关机后保存这些信息。该公司表示,价格也更便宜。

  今天,在主存储器中存储信息意味着把它拖到通过PCIe接口连接的闪存上。英特尔的Optane使用与传统DRAM相同的内存总线连接到处理器。其结果是,该过程需要更少的时间,提高性能。英特尔正在争取包括华为、腾讯和谷歌在内的客户,这些客户都在数据中心试验新的内存。

  英特尔还在努力减少数据中心和芯片内部的通信瓶颈。该公司一直在采样一个新的网络互连——Cascade Glacier,该公司将于明年第一季度提供该网络,该网络适合于连接和指导服务器之间的信息传输。英特尔还宣布,将在未来的产品中加入硅光子学,以减少用于网络和交换的线路,这可能会浪费电力。

  该公司还表示,它为客户提供了更多的空间来定制不同速度和附加内存的芯片。Shenoy表示,英特尔销售的服务器芯片中大约有一半是“偏离路线图”的版本,这些版本经过了调整以处理特定的工作负载。英特尔还表示,将允许更多客户指定半定制芯片。目前的用户包括Verizon誓言和腾讯微信。

  该公司还致力于为客户提供更广泛的芯片选择。英特尔已经扩展到现场可编程门阵列(通常称为fpga),它可以被重新塑造,以处理不同的任务和特定于应用程序的集成电路(更广泛地称为asics),这些集成电路针对特定的工作负载。该公司还聘请AMD首席架构师拉贾•科杜里(Raja Koduri)为其开发了一种新的商用建筑图形芯片。

  英特尔最近还聘请吉姆•凯勒(Jim Keller)负责公司的硅工程。凯勒在领导AMD Zen架构开发之前,曾帮助苹果开发定制芯片。在他被聘用的三个月里,凯勒一直致力于将英特尔的最新产品推出市场。上周在英特尔总部发表讲话时,他赞扬了英特尔的工程文化,并指出了该公司面临的挑战。

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